How do universities use big data? THE Features, 2017.

“Se podría decir que fue atrevido. Podrías decir que estaba loco; tal vez incluso arrogante. Pero decidí que si Georgia State iba a hacer algo realmente grande, este era el objetivo cuyo logro nos permitiría cambiar el mundo”. Mark Becker, presidente de la Universidad Estatal de Georgia, reflexiona en  How do universities use big data? sobre su decisión, poco después de asumir el cargo en 2009, de reformular y priorizar un objetivo en la declaración de la misión de la universidad sobre la retención estudiantil y las tasas de graduación.

En este punto, no tenía absolutamente ninguna idea de cómo iba a lograr el objetivo, que establecía que la universidad “se convertiría en un modelo nacional para la educación de pregrado al demostrar que los estudiantes de todos los orígenes pueden alcanzar éxito académico y profesional a tasas elevadas”. Sin embargo, dentro de tres años, los estudiantes negros, hispanos, de bajos ingresos y de primera generación del estado de Georgia se graduaron al mismo ritmo que el alumnado en general: el primero en la educación superior de EE. UU.

Becker logró este importante hito gracias al poder del análisis de datos, o big data, como a menudo se lo denomina. Esto implica la recopilación y el análisis de grandes conjuntos de datos para revelar patrones y tendencias. Y, en las universidades, el enfoque se usa cada vez más para apoyar a los estudiantes, administrar al personal de manera efectiva y tomar decisiones estratégicas de gestión.

Hace tiempo que Estados Unidos tiene un problema de retención en la educación superior, con el alto costo de los cursos y los bajos niveles de preparación estudiantil como factores clave. Un estudiante de pregrado en tres grados de cuatro años no se gradúa dentro de seis años, de acuerdo con el Centro Nacional de Estadísticas de Educación de los Estados Unidos.

Pero para algunos grupos, como los estudiantes no blancos, los estudiantes de primera generación y los que provienen de familias de bajos ingresos, las estadísticas son incluso peores. Por ejemplo, solo cuatro de cada 10 estudiantes negros se gradúan dentro de los seis años. Las tasas de graduación en las instituciones de EE. UU. Son, por lo tanto, en gran parte una función de las características de los estudiantes que admiten, y las instituciones con mejor rendimiento generalmente toman una mayor proporción de solicitantes de entornos tradicionales y ricos.

La Universidad Estatal de Georgia es una universidad de investigación, pero su cuerpo estudiantil no es típico de tales instituciones ya que más de la mitad proviene de entornos de bajos ingresos. “Los datos de EE. UU. Para esos estudiantes son espantosos, y nos propusimos mostrar que no era necesario”, dice Becker. Al investigar, el equipo de Becker, dirigido por el vice-rector Timothy Renick, descubrió que muchos estudiantes en el estado de Georgia recolectaban créditos pero no se acercaban a la graduación. Lo que nadie había visto anteriormente era que los estudiantes a menudo escogían las clases incorrectas para su carrera principal o tomaban clases avanzadas demasiado pronto, lo que les obligaba a perder tiempo y dinero tomando clases adicionales para ponerse al día o repitiendo aquellas que habían fallado la primera vez.

La razón, concluyó el equipo, fue la falta de asesoramiento adecuado, y abordar ese problema llamó a Becker “fruta fácil de alcanzar” en su búsqueda para mejorar las tasas de graduación. “Fue entonces cuando asumimos el compromiso con los big data y el compromiso de tener un cuerpo asesor [de estudiantes] para toda la universidad”, dice.

Esta realización coincidió con la llegada de nuevas tecnologías de análisis de datos en la educación. Y, en 2011, la Universidad Estatal de Georgia se convirtió en una de las primeras universidades en traer a un proveedor de software el Consejo Asesor de Educación. La compañía pasó semanas en su campus, construyendo un sistema que rastrearía las miles de decisiones que toman los estudiantes todos los días y predecir la probabilidad de su éxito académico sobre esa base.

Fuente: University of Glasgow