Región ALCUE: El sueño de Carl Sagan será realidad: una nave se impulsará con energía solar

Uno de los múltiples sueños del célebre astrónomo y divulgador Carl Sagan, creador de la exitosa serie Cosmos, se hará realidad el próximo mes, cuando sea lanzado al espacio un pequeño satélite que portará una vela solar y estará impulsado por partículas de luz.

Después de meses de retrasos, una nave espacial de 5 kilos de peso que será impulsada por el poder de la luz solar finalmente se lanzará a bordo de un SpaceX Falcon Heavy desde el Centro Espacial Kennedy en Florida.

Se trata de la nave LightSail 2 del tamaño de una caja de zapatos, resultado de 10 años de investigación e ingeniería de la Sociedad Planetaria, que podría allanar el camino para un nuevo método radical de propulsión fuera del mundo que no depende del combustible. “Hace 40 años, mi profesor Carl Sagan compartió su sueño de usar una nave solar con vela solar para explorar el cosmos. Hoy, la Sociedad Planetaria está realizando ese sueño”, dijo el CEO de Planetary Society, Bill Nye.

La LightSail2 no simplemente recolecta energía solar a través de paneles como una forma de ejecutar sistemas de propulsión convencionales, sino que utiliza el impulso transferido a los objetos por la luz solar. Los fotones del Sol no tienen masa, pero sí ejercen presión de radiación, lo que significa que la gran superficie plana de LightSail 2 puede usarla para empujarse como un barco de vela.

Si todo va según lo planeado, la nave espacial de la Sociedad Planetaria podría convertirse en la primera nave espacial del mundo en orbitar la Tierra utilizando la luz solar. La tecnología podría eventualmente reducir los costos de la alimentación de satélites pequeños y naves espaciales.

El LightSail 2, que fue desarrollado por la Sociedad Planetaria, con el apoyo de donaciones públicas, consiste en un cuerpo principal pequeño, conocido como CubeSat, una nave espacial estandarizada y asequible del tamaño de una barra de pan, y una vela solar desplegable que mide alrededor de 32 metros cuadrados.

Esta vela está diseñada para impulsar la nave espacial mediante el uso del suave empuje de los fotones (partículas de luz) del sol, de una manera similar a cómo las velas convencionales utilizan el poder del viento para propulsar a las embarcaciones. “La luz del sol, o posiblemente los láseres en el futuro, impulsan la nave”, dijo el gerente del programa LightSail, Bruce Betts. “Las partículas de luz contienen un impulso. En nuestra vida cotidiana, nunca notamos esto porque el empuje es tan pequeño. Incluso las corrientes de aire sutiles superan el efecto”, agregó.

La esperanza del fabricante es que el vuelo demuestre el potencial para usar la luz solar de esta manera para impulsar una nave espacial, una idea que ha fascinado a los científicos durante mucho tiempo. Esta técnica podría ofrecer ventajas significativas sobre los métodos de propulsión tradicionales, según Betts.

Fuente: INFOBAE